Duelos de jirafas: Necking

Como otros aspectos de la vida animal, la reproducción es un asunto muy competitivo. En general, los machos compiten por el acceso a las hembras para poder reproducirse, mientras las hembras se aseguran de que el padre de su progenie sea de la mejor calidad. Este comportamiento es uno de los principales motivos del diformismo sexual (diferencia morfológica entre sexos), si bien en muchas especies dicha rivalidad sexual será protagonizada por las hembras. Hoy voy a hablar de una de las muestras de rivalidad sexual más desconocidas, y a la par, desgarradoras, del mundo animal. Hablo de los combates de la jirafa reticulada (Giraffa camelopardalis reticulata); también conocidos como “necking”.

Los machos jóvenes establecen su dominancia mediante brutales combates con el cuello que pueden llegar a durar media hora. El encuentro en sí, en muchas ocasiones es más bien ritual que violento, pero sin duda es una imagen atípica para la mayoría de gente, acostumbrada a tener a las jirafas como animales amistosos que sacan la lengua.

Las jirafas son animales que viven en grupos laxos de hasta 20 individuos. Los machos maduros se dedican a vagar entre los grupos buscando pareja, pudiendo ser retados por un macho, estableciendo este tipo de duelos a los que se suman las patadas y cabezazos. Los duelos sirven, como decíamos, para establecer la dominancia entre machos, teniendo el ganador mayor éxito reproductivo.

Fotografía de Daryl Dell
Fotografía de Daryl Dell

Estos duelos, si bien son, como decíamos, mayormente rituales, dependiendo de su intensidad pueden desembocar en la rotura del cuello o en traumatismos craneoencefálicos, lo que en los bosques abiertos y herbazales del norte de Kenia y Somalia desemboca en la muerte. Los duelos de baja intensidad consisten principalmente en un pulso, los machos apoyan el cuello en el rival y gana el que lo mantenga más erecto; por otro lado, son los duelos de alta intensidad los que conllevan un riesgo, cuando los machos embisten con el cuello, utilizando el peso de su cuerpo y la oscilación para dar golpes que pueden llegar a tumbar a un animal de tonelada y media. Sin embargo, la jirafa cuenta con una protección extra: Su esqueleto. Y es que el esqueleto acorazado de la jirafa posee depósitos óseos en la frente que van engrosando el hueso con la edad en los ejemplares machos a razón de 1 kg al año, proporcionando una enorme protección al principal protagonista del sistema nervioso de la jirafa, lo cual hace que pueda resistir los impactos de los que estamos hablando.

Pero tranquilos, en general estos duelos no acaban en muerte, todo lo contrario; tras el duelo, los machos se acarician y cortejan, acabando incluso con un comportamiento de monta. De hecho, en 2009, Malcom J. Coe registró en un artículo que estos comportamientos homosexuales entre machos se producen con mayor frecuencia que la monta heterosexual. Parece que tras el duelo de titanes, los machos de jirafa optan por darse un poco de amor para compensar. Un final feliz para estos combates tan impactantes. De todas formas, dejando el romanticismo de lado, os dejamos un impresionante vídeo de la excelente serie documental sobre África que realizó el gran David Attenborough para la BBC:


Un saludo, lectores de Nasua! Os insto humildemente a compartir el post, pues supieras o no algo sobre especies invasoras, es vital que todo el mundo que tenga o conozca alguien con un animal exótico posea esta información para actuar en consecuencia. La educación ambiental y divulgación científica no es nada sin el boca a boca. Y si acabas de llegar al blog y te gusta lo que lees, puedes seguir post similares en el facebook y twitter de Nasua; cuantos más seamos, más fuerza tendrá nuestra intención de concienciar y educar para asegurar el bienestar animal y la conservación de la naturaleza. Un saludo!

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