Enemigo a las puertas: Gatos contra aves

A pesar de que no nos pueda resultar tan exótico, un animal que lleva conviviendo mucho tiempo con nosotros se encuentra en la lista de las 100 especies invasoras más dañinas del mundo. Y no es otro que el gato doméstico (Felis silvestris catus), cuya domesticación comenzó hace casi 10.000 años. Y es que lo cierto es que actualmente se estima que podría haber 600 millones de gatos en el mundo (Dato de 2010). Hay que tener en cuenta de que la mayoría de estos animales son callejeros o asilvestrados, es decir, obtienen la mayoría de su alimento de las capturas que realizan y no de una ración de pienso diaria.

Se calcula que los gatos domésticos matan una media de 34 pájaros al año, que se extiende hasta los casi 50 en los animales asilvestrados, convirtiéndose en uno de los carnívoros más numerosos de la tierra, dejando millones de aves y pequeños mamíferos en los porches de los hogares de medio mundo. Se estima que los gatos han causado o contribuido a la extinción de 33 de las últimas extinciones de aves, mamíferos y reptiles listados por la lista roja de IUCN, como por ejemplo el Chochín de Stephens. La especie fue descubierta ya extinta, a partir de los ejemplares que un gato trajo a su dueño, un farero aficionado a la ornitología.

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Chochín de Stephens. Fotografía del Museo de NZ

En una isla, el impacto de una especie introducida es mucho mayor, especialmente de un depredador como el gato. Diferentes estudios sostienen que en al menos el 120 islas diferentes existe un gran impacto en más de 175 vertebrados (la mayoría de ellos aves, pero también reptiles y mamíferos). En las galápagos se han erradicado prácticamente mediante trampas. Otros casos pueden ser Santa Catalina (México), Baltra (Ecuador), Trinidad (Brasil). Y no hace falta irse tan lejos; pues la propia SEO/Birdlife pidió hace poco la erradicación de esta especie de La Graciosa, ocurriendo también en la isla de Ons.

¿Qué pasa si nos vamos a ecosistemas más grandes? En 1997 se hizo una encuesta a los dueños de gatos de un pueblo inglés. Se encontró que en 5 meses, 14.370 presas fueron entregadas por casi 1.000 gatos. Hablamos de más de 150 millones de mamíferos, 70-80 millones de aves, 12 milones de reptiles y 7 millones de anfibios depredados cada año por gatos en Reino Unido, donde tienen un serio problema con el gorrión común. Se habla de que el 30% de sus bajas en este país se deben al gato.

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Fotografía de Victor Zuydweg. Freeimages
Si cruzamos el charco, la cosa no parece mejorar. En Canadá, los gatos matan más de 100 millones de aves al año. Esto es debido a los 8,5 millones de gatos domésticos y entre 1,4-4,2 millones de gatos asilvestrados. Los estudios se suceden, y en Estados Unidos se habla de hasta 3.700 millones de aves siendo cazadas por gatos cada año, mientras que la cifra de mamíferos podría llegar a los 22.000 millones.

Sin embargo, actualmente, muchas asociaciones ponen en duda algunos de estos estudios, y sobre todo, las verdaderas implicaciones de la predación de los gatos para la fauna silvestre. ¿Hay una “guerra” entre apasionados de los pájaros y apasionados de los gatos? ¿Significan estos estudios que de los gatos supongan la gran amenaza para las aves? La verdad es que he leído de todo, hasta guías para convertir a tu mascota en un “gato casero” y evitar propiciar un “holocausto”.

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Gato doméstico. Fotografía de Efren Ricarde

Estas asociaciones hablan de que muchas de las investigaciones se han realizado mediante encuestas en pequeñas áreas, para luego ser extrapolados a grandes regiones, mezclando zonas urbanas con rurales. Muchos de estos estudios, hechos hace décadas, se siguen extrapolando a estudios más actuales. Dichas encuestas dependen de la objetividad y el seguimiento que hacemos de nuestros animales. Aún con los estudios a largo plazo, suponemos que todas las presas son cazadas, cuando los gatos son animales oportunistas, que traerán un cadáver si tienen ocasión. La predación en gatos es también dependiente de la época del año, como por ejemplo en el estudio de 5 meses que hemos hablado.

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Gato doméstico. Fotografía de Pete Smith (Freeimages)

Independientemente del sesgo de estos estudios, lo cierto es que los gatos acaban con gran parte de nuestra avifauna. Y más cierto aún, hablamos de una especie introducida por el hombre, aunque fuese hace miles de años. Sin duda los gatos pueden ser un enorme problema para la fauna amenazada de lugares aislados, donde parece que sí es necesario el control de esta especie, aunque en mi opinión siempre hay que poner por delante el sistema de captura no letal, en lo cual están trabajando distintas ONG. Existen otros problemas, como la participación de esta especie en la transmisión de diversas zoonosis o la hibridación con otras especies, como nuestro gato montés.

Pero la pérdida de biodiversidad nunca es debida a una única causa, y los gatos para nada son la primera de ellas. Hablamos de problemas mucho más serios, como por ejemplo un sistema de agricultura intensivo y basado en monocultivos. Hemos hecho que nuestra forma de cultivo esté tan enfocada en producir que hemos expulsado a la fauna silvestre, afectando esta amenaza al 87% de las aves. La deforestación, muy relacionada, también causa grandes bajas en la avifauna mundial. Con algunos de estos datos y por mero sentido común, queda claro que la principal amenaza para la fauna salvaje, y en particular para las aves, es la forma que tiene el hombre de consumir y de explotar el medio natural.

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Gato doméstico con su presa. MorgueFile free photo database

Con todo esto no quiero convertir a los gatos en el diablo, yo mismo tengo dos felinos en mi casa. Tampoco quiero que creamos que este problema es inventado. Pero debiéramos reflexionar, que igual que a estas alturas, aquellos que amamos la naturaleza somos conscientes de que no se puede soltar una tortuga en un arroyo o una iguana en un árbol, también debiéramos haber tenido la misma precaución desde hace años con nuestros amigos los gatos. No me quiero meter en los métodos de control de la especie ni en otras parte del debate más candente, simplemente quería traer las dos versiones de una guerra de dos bandos que no debiera existir. Como en otras ocasiones, os recomiendo páginas que tratan en más profundidad estos temas, como la de la ONG “Stray Pet Advocacy” o la web de “SEO/Birdlife”. Como en otras ocasiones, os animo a compartir el post y a seguir el blog en el facebook y twitter de Nasua, y os animo a participar en los comentarios.

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Gato doméstico. Fotografía propia

Bibliografía empleada:

  • A global review of the impacts of invasive cats on island endangered vertebrates. Féliz M. Medina et al. Global Change Biologý (2011)
  • Predation of wildlife by domestic cats Felis catus in Great Britain. Michael Woods et al.  Mammal Society (2003)
  • Los gatos asilvestrados extinguen el 14% de los vertebrados insulares. Publicado en El Mundo (2011)
  • The impact of free-ranging domestic cats on wildlife of the United States. Scott R. Loss et al. Nature Communications (2012)
  • Guerra científica contra los gatos. Publicado en El País (2016)
  • Estimated Number of Birds Killed by House Cats (Felis catus) in Canada. Peter Blancher et al. Avian Conservation and Ecology (2013)
  • BirdLife International (2008) A range of threats drives declines in bird populations. Presented as part of the BirdLife State of the world’s birds website. Revisado: 04/04/2016
  • Hybridization versus conservation: are domestic cats threatening the genetic integrity of wildcats (Felis silvestris silvestris) in Iberian Peninsula. Rita Oliveira et al.

 

 

 

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4 thoughts on “Enemigo a las puertas: Gatos contra aves

  1. Sara Mata abril 8, 2016 / 12:54 am

    Venga, otro debate, porque, ¿Es realmente tan importante el “problema” de que hibriden con el gato Montes? “Porque el gato Montes como especie dejaría de existir”, pero es eso importante? Teniendo en cuenta que la mezcla tendría la misma función, que al fin y al cabo todos los gatos vienen de la misma raíz y que nuestro gato doméstico también viene del gato Montes europeo (junto al gato Montes africano…)… que en ecosistemas donde el gato silvestre no existe suponga un problema para el ecosistema me parece natural, pero así, sin más estudios sobre el tema y sin haber leído los artículos que has puesto, en nuestro ecosistema ibérico no me parece una presión tan grande… pero bueno, no me matéis.

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    • Eugenio Fernández Suárez (Blog Nasua) abril 8, 2016 / 8:15 am

      Hola Sara!!! Muy interesante lo que comentas. ¿Es verdaderamente un problema la hibridación? Lo que yo me preguntaría es si en verdad cumplen la misma función dentro de un ecosistema el gato montés y el gato doméstico. Por ejemplo, el gato montés incluye en su dieta presas más grandes como el conejo. Además, dudo que los patrones de predación para alimentarse sean los mismos. Aún así, tal vez en animales hibridados y asilvestrados no tengamos esas diferencias, y se deban más bien al contexto ecológico que a la propia especie. “Extinción” siempre suena mal, supongo.

      Respecto a la presión del gato, en España no he encontrado apenas estudios, solamente a nivel insular, donde sí es un serio problema. En lugares como UK, por ejemplo, supone una presión añadida, pero como decía en el post, sin cambiar nuestra forma de explotar el medio poco hay que recriminar a los gatos (y en todo caso, a nuestra gestión de ellos).

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  2. valverdedelucerna abril 11, 2016 / 9:54 pm

    He leído algo sobre este tema hace poco. No digo que no maten aves, vertebrados y todo tipo de animales, pero, como bien dices, quizás el hombre sea con su comportamiento causante de la casi desaparición de muchas especies y no por ello los vamos a esterilizar, algo que se está haciendo en muchas colonias de gatos en las ciudades. La verdad, no sé como equilibrar lo que el ser humano ha desequilibrado.
    Gracias por plantear este problema y reflexionar sobre él.
    Un saludo.

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